El sistema solar y más allá está lleno de agua.

El sistema solar y más allá está lleno de agua.

Créditos: NASA

Abril 7, 2015

La NASA está explorando nuestro sistema solar y más allá para entender el funcionamiento del universo, en busca de agua y la vida entre las estrellas. Hay varios mundos que se cree que poseen agua líquida bajo su superficie, y muchos más que tienen agua en forma de hielo o de vapor. La comprensión de la distribución del agua en nuestro sistema solar nos dice mucho acerca de cómo los planetas, lunas, cometas y otros cuerpos se formaron hace 4.5 mil millones de años, de el disco de gas y polvo que rodeaba a nuestro sol. Con el estudio de los exoplanetas, los cuales son planetas que orbitan otras estrellas, los científicos de la NASA están más cerca que nunca de averiguar si existen otros mundos ricos en agua como el nuestro.

Misiones como la NASA están explorando nuestro sistema solar y  buscando nuevos mundos y están encontrando agua en lugares sorprendentes. El agua no es más que una pieza en la búsqueda de planetas habitables y la vida fuera de la Tierra, sin embargo, se vinculan muchos mundos aparentemente no relacionadas de manera sorprendente.

Las actividades de ciencia de la NASA han proporcionado una ola de descubrimientos asombrosos relacionados con el agua en los últimos años que nos inspiran a seguir investigando los orígenes y las fascinantes posibilidades de otros mundos, y la vida en el universo», dijo Ellen Stofan, científico jefe de la agencia. En nuestro tiempo de vida, podemos muy bien finalmente responder si estamos solos en el sistema solar y más allá.

La Tierra no es el único mundo océano en nuestro sistema solar. Los océanos podrían existir en diversas formas en las lunas y planetas enanos, ofreciendo pistas en la búsqueda para descubrir la vida más allá de nuestro planeta. Esta ilustración representa a los candidatos más conocidos en nuestra búsqueda de vida en el sistema solar. Los elementos químicos en el agua, hidrógeno y oxígeno, son algunos de los elementos más abundantes en el universo. Los astrónomos observan la presencia del agua en las nubes moleculares gigantes entre las estrellas, en discos de material que representan sistemas planetarios recién nacidos, y en las atmósferas de los planetas gigantes que orbitan en otras estrellas.

Hay varios mundos que se cree que poseen agua líquida bajo su superficie, y muchos más que tienen agua en forma de hielo o vapor. El agua se encuentra en cuerpos primitivos como los cometas, asteroides y planetas enanos como Ceres. Las atmósferas y los interiores de los cuatro planetas gigantes como Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno se cree que contienen enormes cantidades de materia liquida, y sus lunas y anillos tienen hielo de agua. Tal vez los mundos de agua más sorprendentes son las cinco lunas heladas de Júpiter y Saturno que muestran una fuerte evidencia de océanos bajo sus superficies: Ganímedes, Europa y Calisto en Júpiter, y Encelado y Titán en Saturno.

Los científicos utilizando el Telescopio Espacial Hubble de la NASA recientemente presentaron una  poderosa evidencia de que Ganímedes tiene un océano de agua salada, debajo de la superficie, probablemente intercalada entre dos capas de hielo. Europa y Encelado se cree que tienen un océano de agua líquida bajo su superficie en contacto con la roca rica en minerales, y puede tener los tres ingredientes necesarios para la vida tal como la conocemos: agua líquida, elementos químicos esenciales para los procesos biológicos y fuentes de la energía que podría ser utilizado por los seres vivos. La misión Cassini de la NASA ha revelado a Encelado como un mundo activo de géiseres de hielo. La investigación reciente sugiere que puede tener la actividad hidrotermal en el fondo del océano, un entorno potencialmente adecuado para los organismos vivos.

Nave de la NASA también han encontrado indicios de agua en los cráteres en sombra permanente sobre Mercurio y la Luna, que mantienen un registro de impactos de hielo a través de las edades como recuerdos criogénicas. Mientras que nuestro sistema solar puede parecer inundados en algunos lugares, otros parecen haber perdido grandes cantidades de agua. En Marte, la nave espacial de la NASA ha encontrado pruebas claras de que el planeta rojo tuvo agua en su superficie durante largos períodos en el pasado distante. El robot Curiosity de la NASA  descubrió en Marte un antiguo cauce que existía en medio de condiciones favorables para la vida tal como la conocemos.

Más recientemente, los científicos de la NASA utilizando telescopios terrestres fueron capaces de estimar la cantidad de agua  que se ha perdido en Marte con el paso de los eones. Llegaron a la conclusión del planeta una vez tuvo agua líquida suficiente para formar un océano que ocupa casi la mitad del hemisferio norte de Marte, en algunas regiones se alcanzan profundidades aproximadamente de 1,6 Km. La comprensión de la distribución del agua en nuestro sistema solar nos dice mucho acerca de cómo los planetas, lunas, cometas y otros cuerpos se formaron hace 4.5 mil millones de años a partir del disco de gas y polvo que rodeaba a nuestro sol. El espacio más cerca del sol era más caliente y más seco que el espacio más lejos del Sol, el cual era lo suficientemente frío como para que el agua se condense.

Con el estudio de los exoplanetas, planetas que orbitan otras estrellas, estamos más cerca que nunca para averiguar si existen otros mundos ricos en agua como el nuestro. De hecho, nuestro concepto básico de lo que hace a los planetas aptos para la vida está íntimamente ligada al agua: Cada estrella tiene una zona habitable, o un rango de distancias a su alrededor en el que las temperaturas no son ni demasiado caliente ni demasiado fría para que exista agua líquida. La misión Kepler de búsqueda de planetas de la NASA fue diseñada con esto en mente. Kepler busca planetas en la zona habitable alrededor de muchos tipos de estrellas.

Recientemente verificando exoplanetas, los datos de Kepler confirman que los tamaños de planetas más comunes son apenas un poco más grandes que la Tierra. Los astrónomos creen que muchos de esos mundos podrían ser totalmente cubiertos por océanos profundos. El sucesor de Kepler, K2, sigue observando la caída en las estrellas para descubrir nuevos mundos. La próxima misión de la agencia TESS buscará, estrellas brillantes en la vecindad solar para la Tierra- y exoplanetas -tamaño de la Tierra. Algunos de los planetas que descubre la TESS pueden tener agua, y el próximo gran observatorio espacial de la NASA, el Telescopio Espacial James Webb, examinará las atmósferas de esos mundos especiales con gran detalle.

Para obtener más información acerca de la exploración de la NASA del sistema solar y más allá, visite.

http://www.nasa.gov

http://www.nasa.gov/jpl/the-solar-system-and-beyond-is-awash-in-water

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